El Gato Andino es un felino de tamaño mediano; a partir de medidas de pieles de la longitud total en adultos varía desde 740 hasta 850 mm y en ejemplares jóvenes, varía desde 577 hasta 600 mm; la longitud de la cola es de unos 410 a 485 mm para los adultos y de 330 a 420 mm para los jóvenes. Hay pocos registros en cuanto a peso, uno de ellos, el de una muestra de un ejemplar joven en Perú, que pesaba 4 kg y otro de una hembra adulta de Bolivia que pesaba 4,5 kg.

Piel de gato andino es principalmente ceniza gris con manchas de color marrón amarillento, que se distribuyen como líneas verticales en ambos lados del cuerpo, dando la apariencia de rayas continuas. La cola del gato andino es muy característica. Es muy larga (entre el 66 – 75% de la longitud total del cuerpo), es espesa y cilíndrica, con un aspecto suave y esponjosa y con 6 a 9 anillos anchos de color marrón oscuro a negro. Las patas también tienen manchas o rayas oscuras y estrechas, pero no forman anillos completos.

Al parecer, la especie no posee dimorfismo sexual en términos de color de piel, pero las comparaciones entre los cráneos de gatos andinos realizadas sugieren que el dimorfismo sexual está presente. También se encontraron diferencias entre los ejemplares jóvenes (que tienen una coloración más clara y más pequeñas manchas) y los adultos. Debido a estas características, los ejemplares jóvenes de gatos andinos pueden confundirse con mucha más facilidad con gatos de la pampa.

Gato Andino joven

El hábitat del gato andino son elevaciones de la cordillera andina, y comprende zonas de Perú, Bolivia, Chile y Argentina, que está fragmentada por profundos valles, y su distribución es probable que sea localizada aún más por el carácter irregular de las colonias de su presa preferida: vizcachas (roedores parientes de las chinchillas gigantes).

El Gato Andino es una especie solitaria y tímida, pero puede ser visto en parejas o con los cachorros durante la temporada de apareamiento y después de los nacimientos, respectivamente. La temporada de apareamiento, de acuerdo con la población local en Bolivia, es entre julio y agosto; sin embargo es posible que este plazo se prorrogue hasta noviembre o diciembre, debido a que se han observado cachorros pequeños en octubre y abril. El período comprendido entre octubre y marzo corresponde a la temporada de primavera y verano en el hemisferio sur, y durante estas temporadas es común registrar nacimientos de otras especies de fauna y es el período de mayor productividad en la vegetación.

Apenas hay datos en cuanto a su comportamiento sobre territorialidad, sin embargo, como ocurre con la mayoría de los felinos, es posible que los territorios masculinos sean más grandes que los de las hembras y se podía dar un cierto grado de solapamiento del territorio entre los sexos. Debido a que las condiciones del hábitat del gato andino son difíciles y actualmente fragmentadas, es probable que los rangos de territorio sean muy grandes; de hecho, los resultados de los seguimientos por radio efectuados a un ejemplar femenino en 2004, dieron un rango de territorio de unos 65 km cuadrados.

Gato Andino adulto

Actualmente es una especie en peligro de extinción y su población estimada disponible era para un área de 25.000 hectáreas en el norte de Chile, el tamaño de la población total efectiva (Ne) podría estar por debajo de 2.500 individuos maduros, con una tendencia a la baja debido a la pérdida de la base y el hábitat de las presas, así como a la persecución y la caza con fines ceremoniales tradicionales. No hay registros de ninguna subpoblación que tenga un tamaño efectivo de 250 individuos maduros.

En la actualidad se están desarrollando varias iniciativas locales para proteger esta valiosa especie.

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