La palabra puma deriva del quechua, que es el idioma de los incas. Este término aparece por primera vez en el libro “Comentarios Reales de Los Incas”, una obra clásica de Garcilaso de la Vega.

El puma es un felino originario de América, donde se le conoce como león de la montaña, rey gato y león americano. En épocas pasadas, tuvo una extensa distribución geográfica, que incluía casi toda América del Norte y del Sur. En el presente, los pumas habitan en una diversidad de ecosistemas, desde los páramos andinos de América del Sur a los bosques boreales de Canadá.

Territorialidad

Los pumas son solitarios y muy territoriales. Los machos se establecen en territorios que pueden alcanzar muchos kilómetros, y rara vez se superponen. Las hembras requieren rangos menores y los comparten entre sí, ya que su prioridad es permanecer donde hay presas disponibles y cercanas a donde viven los machos, para poder aparearse.

Características

Los machos adultos miden entre 1.5 y 2.75 metros de largo y pueden pesar de 53 a 72 kilos. Los de mayor tamaño alcanzan los 120 kilos. Las hembras suelen ser más pequeñas, con un peso que oscila entre los 34 y 48 kilos. La larga cola del puma mide aproximadamente un tercio de la longitud de su cuerpo.

Sus miembros son cortos y musculosos. Las patas delanteras tienen cinco garras retráctiles que utilizan para sujetar a su presa y evitar que escape. Estos atléticos felinos son capaces de dar saltos verticales de hasta 5.4 metros. Horizontalmente abarcan entre 6 y 12 metros.

Dieta

El puma caza mediante emboscada, y tiene preferencia por los ciervos de cola blanca. Puede correr más rápido que un ciervo en distancias cortas, pero prefiere emboscarlos y asfixiarlos con sus potentes mandíbulas. Una vez ha comido esconde los restos para la próxima ocasión, cubriéndolos con ramas y hojas. Su dieta incluye alces, venados, cerdos salvajes y castores, dependiendo de la zona geográfica en que habite.

El ronroneo del puma

El puma no ruge como los grandes felinos. En lugar de ello, emite ronroneos y gruñidos similares a los de un gato. Durante el apareamiento pueden dar gritos realmente espeluznantes. La hembra de puma suele llamar a sus crías con un silbido penetrante.

El puma en el Imperio Inca

La mitología inca tenía una concepción tripartita del mundo. La serpiente, el cóndor y el puma simbolizaban el inframundo, el mundo espiritual, y el plano físico, respectivamente. Viracocha era el dios supremo de los incas, y sus dioses auxiliares tomaban la forma de estos tres animales.

La antigua ciudad inca de Cuzco fue diseñada según la forma de un puma recostado. Su cabeza de piedra estaba formada por la fortaleza de Saccsayhuaman. La calle principal, llamada Pumakurku, era la columna vertebral; la plaza mayor, Aukaypata, representaba al corazón; el korikancha era un recinto sagrado al que se identifica con los genitales, y la confluencia de los dos ríos Saphy y Tullumayo, sería Pumaq Chupan (la cola del puma) y el límite de la ciudad sagrada.

El Valle Sagrado de los Incas se encuentra próximo a la ciudad de Cuzco. En este valle se encuentra la mítica ciudadela de Machu Pichu. Como telón de fondo del conjunto se alza Huayna Picchu, una montaña con la forma de un puma gigante en posición de ataque.

Los antiguos arquitectos incas realzaron la figura del felino, al que consideraban su protector. Para ello adaptaron los ojos a la escala del rostro y construyeron terrazas en la cumbre, que simulaban el pelaje del animal cuando estaba erizado. La boca y la cabeza son erosiones de origen natural. Otros sectores de Macchu Pichu tienen la forma de un cóndor y de un caimán, la tríada sagrada inca.

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